IV Encuentro Nacional sobre el Camino del Levante-Sureste: un futuro prometedor

Hablamos con Julián Carlos Menéndez, presidente de la Asociación de Amigos del Camino de Escalona, y con Javier Perals, secretario de la Asociación de Amigos del Camino de Santiago en Cadalso de los Vidrios, siguiendo el sentido de la marcha a Compostela situados en las provincias de Toledo y Madrid, en dos localidades que forman parte del Camino del Sureste. El 29 y 30 de abril se celebró en ambas, de forma compartida, el IV Encuentro Nacional del Camino del Levante-Sureste, de cuyos acuerdos y conclusiones queremos saber algo más de lo que hemos podido leer en las páginas de sus asociaciones.

No sólo nos interesan las vicisitudes del Encuentro, sino el estado actual del Camino, una ruta de largo recorrido, nada menos que de 751 km, con dos posibles enlaces a partir de Benavente -bien por el Camino Sanabrés, bien por la Vía de la Plata y el Francés-, superando por ambas opciones los 1.000 km de distancia.

Hablamos de un itinerario que fue documentado y señalizado entre 1997 y 2002, que cuenta con su guía en papel, reeditada en 2016 por la Asociación de Alicante, y también con un plano-guía de bolsillo presentado en el Encuentro; dispone asimismo de una buena red de albergues, aunque incompleta, que cuenta con algunos emblemáticos y de larga trayectoria; además parece sumar, sobre todo, a un montón de asociaciones, activas y entusiastas, implicadas en su recuperación y promoción.

Aparentemente las cosas pintan bien, pero vamos a escudriñar un poco, huyendo del lenguaje políticamente correcto, para confirmar esta percepción:

En primer lugar os pido que me “vendáis”, en el buen sentido de la palabra, el Camino del Sureste, por ejemplo a través de tres palabras o conceptos que lo describan y singularicen.

[Javier]: Personalmente incidiría en el concepto de tranquilidad y sosiego frente a la masificación de otros caminos. El segundo concepto sería el de “aglutinador de caminos”, pues junto con el camino de Levante con el que comparte muchos tramos, es receptor de otros muchos caminos procedentes de Andalucía, del Levante y de la meseta sur. El tercer concepto sería el de la “ilusión” de numerosas asociaciones que tratan de poner en valor este Camino.

[Julián]: El Camino de Sureste, tanto como el del Levante, son rutas jacobeas que se han ido recuperando a lo largo de los últimos 25 años, poco conocidas; y uno de sus mayores atractivos es que el peregrino que discurre por ellas puede evocar lo que tuvo que ser el Camino Francés a principios de los 80: se recupera la autenticidad de la peregrinación y la soledad del peregrino que lo hace promueve el afloramiento de sentimientos que uno ya ha tenido en momentos anteriores y que en la actualidad es más complicado debido a la masificación de muchos tramos. Además se atraviesa toda la península, de un mar a otro, con grandes contrastes paisajísticos y un rico patrimonio cultural y social. Un camino de soledad, diversidades culturales y contrastes paisajísticos.

Si tuviésemos que elegir un color, ¿está el Camino del Sureste aún verde, nos vamos a los tonos de la madurez como el amarillo (incipiente) o el naranja (consolidada), o encendemos la alarma del rojo como en el Francés?

[Javier]: Para mí evidentemente verde. Verde porque no hay recursos como albergues en muchas localidades; verde porque aún hay muchos municipios en los que el sentimiento de acogida no influye en la población; verde porque la señalización queda lejos aún de la consolidación del Camino.

[Julián]: Yo diría que amarillo, como el color de las flechas que nos guían. Hace unos seis años evidentemente verde, pero comprobamos que el número de peregrinos aumenta y también la atención que se les presta. Cierto es que a medida que se consiguen mejoras se ve más claro que queda mucho por hacer para facilitar a los peregrinos su empeño en llegar a Compostela.

Para los que no hemos seguido desde la primera fila la evolución de este itinerario, aún nos encontramos sumidos en una confusión terminológica que, al parecer, también ha sido viaria: ¿Camino del Levante? ¿Camino del Sureste?, parece la polémica del trazado del AVE ¿por fin fusionadas las dos rutas que vienen de Valencia y Alicante?

[Javier]: Los Encuentros celebrados en Gotarrendura, Caudete y Escalona-Cadalso han ratificado siempre el nombre de este camino como Camino de Santiago Levante-Sureste. Para la mayoría (no todas) de las asociaciones no hay polémica: el camino de Levante parte de Valencia y termina en Zamora, compartiendo numerosos tramos con el Camino del Sureste, que parte de Alicante y acaba en Benavente, con posibilidad de seguir por la Vía de la Plata hasta Astorga o enlazar con un ramal hasta Santa María de Tera en el Camino Sanabrés.

Cada Camino tiene su entidad y su personalidad, comparten paisajes, asociaciones y localidades, y las diferencias entre los dos sólo surgen al hacerlos pasar por localidades distintas. El Camino de Levante se fundamentó en sus inicios en seguir un camino GR (gran recorrido) y el Camino del Sureste se ha basado en un documento histórico realizado por Juan de Villuga en 1546. Pero repito que los dos me parecen igual de válidos. Conviene informar al peregrino para que sea él el quien decida su itinerario.

[Julián]: Efectivamente, en un origen son dos caminos, uno trazado por la Asociación de Valencia y que pretender ser un GR (GR 239) y otro trazado en el principio por la de Alicante basándose en el Repertorio de Villuga. A medida que ha pasado el tiempo se ha intentado conciliarlos, y el primer paso fue denominarlo Camino del Levante-Sureste, con poco éxito, aunque a día de hoy se van tendiendo puentes para facilitar el diálogo y el entendimiento.

Nosotros entendemos que este complejo viario está formado por las  rutas que parten del Mediterráneo hacia Compostela, con múltiples afluentes y variantes, como ocurre entre Triacastela y Sarria con las variantes de San Xil y Samos. Debemos aprender a gestionar una situación que nos vino dada en el momento que comenzamos a trabajar en nuestro ámbito de actuación (la provincia de Toledo), como una mayor oportunidad para todas las poblaciones por los que pasa el Camino: el paso de peregrinos enriquece culturalmente a estas localidades, y lo importante es que, independientemente del tramo que elija cada peregrino, disponga de los servicios básicos (acogida, señalización precisa, seguridad e información). La duplicidad complica la tarea, pero creemos que es necesario hacerlo.

A propósito de lo anterior, he leído que una de las conclusiones del encuentro va en la línea de que reine la concordia entre las asociaciones jacobeas: ¿Cuál era pues el motivo de discordia a superar? ¿acaso la duplicación de la vía o, como suele suceder, el peso de las visiones alicortas? ¿localismos, personalismos? No es menester citar a nadie…

[Javier]: Personalmente no viví el inicio de la discordia y nunca la he llegado a entender bien. Algunos de los piques entre las asociaciones tal vez se deban a que en un primer momento se recogió en la guía del Camino del Levante el paso por unas localidades que en posteriores ediciones ya no aparecían. Personalmente lo tengo muy claro, Cadalso de los Vidrios está en el Camino del Sureste, no está en el Camino del Levante, no aspira a estar en el Camino del Levante pero apoya todo lo que se haga para dar a conocer el Camino del Levante.

Tal vez, todas las visiones “alicortas” desaparezcan cuando se elabore una guía conjunta de los dos Caminos, pero hasta ahora, seguramente por cuestión de financiación, esto no ha sido posible.

El documento “Acuerdo de Concordia” es un reconocimiento al trabajo de las asociaciones y una llamada al respeto y al buen entendimiento entre las mismas.

[Julián]: Al igual que Javier, comento que la situación nos vino dada, creo que los problemas surgen por la falta de entendimiento y acuerdo que hubo desde el principio a la hora de recuperar una ruta jacobea de carácter histórico. Nosotros lo que queremos es fomentar la ruta y mejorarla para los peregrinos, con independencia del criterio propio que tengamos (y que tenemos, ya que en nuestros estatutos se menciona de manera expresa al Camino del Sureste). Entendemos que no podremos avanzar sin un dialogo fluido y amistoso entre todas las asociaciones, informando a todas de nuestras acciones y trabajando de manera coordinada al servicio de un Camino. Estamos para servir al Camino y a sus peregrinos y nada más, solo lo podremos hacer bien trabajando todos con un mismo criterio y aprovechando la riqueza que puede suponer el que sea un Camino con diversas alternativas.

A ojos de un profano, en el IV Encuentro Nacional del Camino del Sureste sorprende positivamente el gran número de asociaciones participantes, y también la presencia institucional de alcaldes o de la Diputación de Toledo, así como los variados y múltiples patrocinios. El despliegue organizativo ha sido notable. ¿Estamos en un momento de euforia? ¿tan grandes son las expectativas?

[Javier]: Creo que debido al mal tiempo fallaron al menos dos asociaciones y otras dos a las fechas elegidas, coincidentes con un puente en Madrid y otras autonomías. Respecto a los patrocinios y la presencia institucional me gustaría destacar el trabajo realizado por las dos asociaciones y las numerosas reuniones de coordinación llevadas a cabo. Hemos sabido vender el producto y sí, se han generado bastantes expectativas.

[Julián]: Cuando comenzamos a trabajar hace casi ya siete años, en la provincia de Toledo el Camino de Santiago era algo prácticamente desconocido, incluso también nosotros éramos bastante ignorantes sobre lo que había y sus peculiaridades. Con esfuerzo e ilusión hemos conseguido ir dándolo a conocer. Queda mucho por hacer y nuestros recursos tanto económicos como personales son muy limitados, pero vamos poco a poco consiguiendo que la sociedad se vaya implicando en el Camino, que lo reconozca y que la gente vea ya como una circunstancia habitual el paso de peregrinos y les proporcionen el trato que merecen. Desde aquí queremos agradecer a todas las instituciones públicas y privadas el apoyo que nos han prestado, es un síntoma de que están pendientes de lo que ocurre, y que ya comienza a ser reconocida como una ruta de peregrinación beneficiosa para todos.

¿Y de albergues cómo andamos? ¿están  ya cubiertas la totalidad de las etapas tipo?

[Javier]: Éste es uno de los motivos por los que antes decía que el Camino está verde. Cada vez hay más municipios que ofrecen acogida al peregrino en instalaciones municipales pero en otros muchos no es posible, y tampoco existen posibilidades de acogida parroquial. Por supuesto que no son viables, aún, los albergues de gestión privada.

El proceso de sensibilización será largo y para ello es muy conveniente un mensaje de unidad y armonía entre las asociaciones que promovemos este Camino.

[Julián]: Desde Toledo existe un red de acogida para los peregrinos, en algunas ocasiones muy básica (cada cual ofrece lo que tiene, unos algo muy modesto y otros algo mucho mejor), pero el peregrino va a encontrar siempre algún lugar en que le abran la puerta para descansar. En la provincia de Toledo, dentro de las etapas tipo, aún queda alguna población donde no está cubierta la acogida, pero es cierto que ya se percibe un mayor interés para solucionarlo y que algunos ayuntamientos se han dirigido a nosotros para anunciarnos su intención de ir preparando lugares de acogida. Todo va más lento de lo deseado pero se percibe un clima mucho mejor que el de hace algo más de cinco años. Poco a poco y paso a paso…

¿De qué número anual de peregrinos usuarios de esta ruta estamos hablando? ¿cuántos de largo recorrido? (no me sumen los excursionistas de fin de semana, por favor). 

[Javier]: En Escalona coinciden los Caminos de Levante y Sureste y el número de peregrinos que siguen una de las dos rutas, con credencial, es bastante mayor que en Cadalso. Según estimaciones municipales (no hemos tenido acceso a los datos), en 2016 han pernoctado unos 70 peregrinos en la acogida municipal en el Polideportivo y han tenido información del paso de unos 260 aproximadamente (pernoctación en hoteles, ciclistas, sellado en oficina de Turismo).

[Julián]: No disponemos de estadísticas de peregrinos. En las poblaciones donde se ofrece acogida municipal, como hemos dicho es muy básica, y apenas existe la figura del hospitalero que registra al peregrino. Los números más fiables son los que ofrece el albergue de Ávila, gestionado por la Asociación de Amigos del Camino de Santiago en Ávila: el número de peregrinos que pernoctan al año llega casi a 500, y si sumamos algunos que pernoctan en locales hosteleros y ciclistas que no paran el número puede ser bastante superior. En la Comunidad Valenciana ya hablan de 800 peregrinos que lo emprenden al año, aunque es cierto que al ser un camino de unas 40 etapas, no lo suelen hacer entero de una vez, sino que lo dividen por tramos. También observamos que hay un número importante de peregrinos que comienzan en Toledo. Creo que es por la importancia de la ciudad, por su cercanía a Madrid y también porque la distancia desde Toledo a Compostela son unos 675 kilómetros. A modo de ejemplo una distancia similar a la que separa Estella de Compostela. Para muchos peregrinos que lo han realizado desde Roncesvalles puede parecer una alternativa similar en distancia y días para realizar una peregrinación desde un punto emblemático de España.

Indicar también que el Camino del Levante-Sureste es una gran posibilidad para muchas personas que lo desean hacer desde la puerta de su casa. Para nosotros es muy importante fomentar la peregrinación desde tu lugar de residencia, es la opción más motivadora y auténtica.

Lo de unificar un logotipo propio, logro de este Encuentro, parece muy cabal, porque los peregrinos nunca han entendido los localismos en un Camino que se considera de largo recorrido. ¿Se piensa también en un modelo de señalización homogéneo, digamos a base de una tipología de mojones, placas, cartelería, etc.,. aparte las providenciales flechas amarillas?

[Javier]: Hoy en día es inviable una señalización homogénea del Camino Levante-Sureste sin una implicación económica de las entidades autonómicas. Creo que en este sentido se ha dado un buen paso con la elaboración del documento “Declaración de Bien de Interés Cultural”.

[Julián]: Coincido con Javier, hoy por hoy es algo más que complicado, hay muchos problemas antes para resolver. Sí es necesario que haya una señalización al servicio del peregrino, pero importa menos la forma siempre que sea inteligible. Creo que hay un hándicap al atravesar diversas comunidades autónomas y provincias. Si las administraciones comienzan a financiar estos proyectos, cada una hace de su capa un sayo y no cuenta con el criterio de la provincia de al lado. Lo ideal es que las asociaciones señalicemos con un criterio único y explicando las distintas alternativas al peregrino, y que se reconozca el camino como un todo en lugar de la suma de los lugares por donde pasa.

¿Qué le falta, a medio plazo, al Camino del Sureste para despuntar definitivamente?

[Javier]: El Camino Levante-Sureste ofrece suficientes atractivos como para hacerlo interesante para el peregrino y la prueba está en el aumento, pequeño pero continuo, del número de peregrinos que lo realizan. Para mí su mayor atractivo es la tranquilidad y la soledad que ofrece al peregrino. Está falto de muchas cosas, principalmente albergues, fuentes, descansaderos, señalización homogénea; pero esto se puede añadir a la dificultad de su realización y al esfuerzo de superación de quien decide emprenderlo.

[Julián]: Yo creo que no le hace falta despuntar, está ahí para el que lo quiera hacer, con su señalización y una red de acogida básica; el que quiera una autopista de servicios aquí no la va a encontrar, para bien o para mal. Lo que sí es necesario es mejorar la señalización, que se respete la que existe, y clarificar las distintas alternativas y variantes del Camino del Levante-Sureste para que el peregrino elija la que entiende mejor sin que se ciña a una serie de guías que con el paso del tiempo y el trabajo de las asociaciones en su ámbito provincial o comarcal, van quedando obsoletas por el aumento de posibilidades de acogida y mejora de trazados. Hay que seguir trabajando en la  misma línea y mejor, pero no para despuntar sino para mejorar la atención al Peregrino y facilitarle su Camino a Santiago.

Una vez que concluya la fase de agitar el árbol, y comiencen a recogerse las nueces, muchos de los que ahora apoyan a las asociaciones, ley de vida o del mercado, pasarán olímpicamente de ellas (Camino Francés, en el Portugués y en el Norte, en breve tres cuartos de lo mismo). ¿Estáis preparados para adentraros en esta fase?

[Javier]: No. Si ahora mismo tienen razón de ser todas las asociaciones existentes en el Camino Levante-Sureste es lo lejos que queda aún este Camino de ser una ruta masificada y comercializada. Personalmente creo que cada cosa tiene su tiempo y la masificación del Camino, por ejemplo del Francés, ocurre más en épocas turísticamente atractivas que en invierno. Sería deseable que no fuera así pero tampoco podemos denigrar un Camino ni a muchas de las personas que lo hacen sólo porque haya crecido en su entorno una mercadería que apabulla y aburre. En el bullicio de la ciudad también puede encontrar uno un momento de soledad. Personalmente huyo del bullicio, pero hay muchos que lo buscan.

[Julián]: No es algo que nos planteemos, trabajamos para fomentar el Camino y mejorar la atención a los peregrinos, si hubiera un gran reconocimiento institucional y posibilidades de iniciativa privada para el establecimiento de negocios donde se prioriza el beneficio en lugar de la atención al peregrino, podría ocurrir lo que ha ocurrido en el Camino Francés y pasaríamos a un lugar secundario; pero no deseamos crear un monstruo que pueda enfermar de éxito. Únicamente debemos tener presente nuestra labor que no es otra que la que se recoge en nuestros estatutos: servir al Camino y a sus peregrinos. Por otro tener bien claro que una Asociación Jacobea no es la dueña del Camino, y tenemos que evitar caer en la tentación de imponer criterios. El Camino debe estar ahí para el que lo quiera hacer y nosotros para ayudar, teniendo presentes los valores de la peregrinación.

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